Flaco, búho escapado del Zoológico de Central Park y desafiador de dudas, está muerto

Flaco, el búho real europeo cuya fuga del zoológico de Central Park y su vida suelta en Manhattan captó la atención del público, murió el viernes por la noche después de aparentemente chocar con un edificio en el Upper West Side, dijeron las autoridades.

La Wildlife Conservation Society, que opera el zoológico, dijo en un comunicado que Flaco fue encontrado en el suelo después de chocar contra un edificio en West 89th Street.

Los residentes del edificio se pusieron en contacto con Wild Bird Fund, una organización de rescate, cuyo personal respondió rápidamente, lo recogieron y lo declararon muerto poco tiempo después, dijo la compañía.

Los trabajadores del zoológico lo llevaron al Zoológico del Bronx, donde se le realizará una autopsia para determinar la causa de la muerte. El mes próximo habría cumplido 14 años.

El año del Flaco como pájaro libre comenzó la tarde del 2 de febrero de 2023, cuando alguien destrozó la alambrada del modesto recinto donde había vivido la mayor parte de su vida. La policía dijo en enero que no se habían realizado arrestos y que la investigación continuaba.

«El vándalo que dañó la exhibición del Flaco puso en peligro la seguridad del ave y es en última instancia responsable de su muerte», dijo la Wildlife Conservation Society en su comunicado. «Seguimos teniendo la esperanza de que la policía de Nueva York, que está investigando el vandalismo, finalmente realice un arresto».

El Flaco comenzó a atraer una base de fanáticos apasionados casi tan pronto como apareció en una acera de la Quinta Avenida la noche en que fue liberado. Parecía fuera de lugar, con la policía cerca y Bergdorf Goodman a sólo un viaje en avión.

“Bueno, eso fue divertido”, publicó el distrito 19 de la policía de Nueva York en las redes sociales. «Intentamos ayudar a este tipo inteligente, pero se hartó de su creciente audiencia y se fue».

Pronto, Flaco se mudó a Central Park.

A medida que pasaban los días y seguía libre, la cuestión de si podría sobrevivir fuera del zoológico después de toda una vida allí transformó su situación en una historia de desvalido. Cuando demostró que podía resistir, se convirtió en una figura emplumada que se sentía bien en tiempos difíciles, con observadores de aves, ornitólogos y neoyorquinos comunes y corrientes que lo seguían en persona o, en muchos casos, seguían sus hazañas en línea.

Pero cada día que pasaban fuera del cautiverio era riesgoso, incluso sin los peligros que presentaba un entorno urbano. El búho real salvaje puede vivir más de 40 años en cautiverio, pero sólo 20 años de media en su hábitat natural.

Golpear un edificio, particularmente una ventana, fue una de las muchas amenazas mortales que enfrentó. Otros incluyen la muerte por envenenamiento con rodenticida en ratas que comió y una colisión fatal con un vehículo.

Sin embargo, durante más de un año, el Flaco demostró ser inmune.

Se las arregló para evitar los vehículos pegándose en gran medida a los tejados, torres de agua y otras características elevadas del entorno construido después de abandonar Central Park el otoño pasado. Pero el riesgo de que lo mataran durante un ataque en un edificio era grande: hasta 230.000 aves Los niños de un año mueren en Nueva York al chocar contra las ventanas, según la Sociedad Nacional Audubon.

David Lei, quien junto con su compañera Jacqueline Emery ha seguido y fotografiado a Flaco desde su fuga, dijo en un correo electrónico que él y Emery estaban «tristes más allá de las palabras, pero tenemos todos nuestros buenos recuerdos de él».

Flaco nació el 15 de marzo de 2010 en Sylvan Heights Bird Park en Scotland Neck, Carolina del Norte, según los registros de la Asociación de Zoológicos y Acuarios.

Llegó al Zoológico de Central Park menos de dos meses después. Primero se colocó con leopardos de las nieves, monos de las nieves y pandas rojos. Más tarde lo trasladaron a un recinto del tamaño de la ventana de una tienda departamental, cerca de la salida de la casa de los pingüinos.

Estaba lejos de su hábitat natural: el búho real europeo, conocido con el nombre científico de Bubo bubo, es un superdepredador que se encuentra típicamente en gran parte de Europa, Escandinavia, Rusia y Asia Central. Se encuentran entre los búhos más grandes del mundo, con una envergadura de hasta seis pies. Prosperan en montañas y otras zonas rocosas cercanas a los bosques, y se lanzan en picado durante la noche para cazar roedores, conejos y otras presas.

En un comunicado de prensa de noviembre de 2010 citando los «grandes invernaderos» y la «mirada intensa» del Flaco, la sociedad conservacionista dijo que se estaba «adaptando muy bien a su nuevo hogar» y que era «un espectáculo realmente impresionante».

Pero la vida del Flaco en el zoológico era normal. Sólo después de su partida comenzó a infundir verdadero respeto.

Al comienzo de su libertad, los empleados de la sociedad de conservación hicieron varios intentos por recuperarlo. Se echaron atrás después de que demostró que una vida en cautiverio no había embotado su naturaleza esencial, y ante el creciente sentimiento público de que se le permitía permanecer fuera del zoológico.

Un punto de inflexión se produjo cuando se le vio devorando una rata y, más tarde, escupiendo una bolita indigerible de piel y hueso.

«Al principio, una gran preocupación para todos era si el Flaco podría cazar y comer», dijo la sociedad conservacionista en un comunicado diez días después de que abandonara el zoológico. «Ya no es un problema».

Dejando a un lado esa preocupación, la compañía dijo que «reconsideraría nuestro enfoque» para lidiar con las nuevas circunstancias del Flaco: «Continuaremos monitoreándolo, pero no tan intensamente, y buscaremos recuperarlo de manera oportunista cuando la situación sea buena». »

En poco tiempo, Flaco se había instalado en una vida cómoda en el extremo norte del parque, descansando en sus árboles favoritos y comiendo sus comidas.

Abandonó la relativa seguridad del parque alrededor de Halloween para emprender un recorrido por Manhattan que lo llevó al East Village, el Lower East Side y el Upper East Side, deleitando a quienes encontraba a su paso. Aparecía en terrazas y aires acondicionados. que se parecía a los acantilados a los que están acostumbrados los búhos euroasiáticos.

En diciembre, Flaco se había establecido en gran medida en el Upper West Side, desde la década de 1970 hasta la de 1990 y desde Central Park West hasta Riverside Drive, regresando a algunos edificios varias veces.

Por lo general, pasaba los días durmiendo en las escaleras de incendios de los patios, donde hacía más calor y estaba protegido del viento. Al anochecer, se fue volando en busca de presas.

Se alimentaba principalmente de ratas, aunque recientemente se le había visto cazando palomas.

Un aspecto conmovedor de la vida de Flaco en Manhattan fue que, como especie no nativa, estaba destinado a nunca encontrar pareja. Esto no le impidió intentar, a veces ululando durante horas en la oscuridad posterior a la medianoche, establecer su territorio y declarar su interés en la reproducción.

Los últimos pitidos reportados por el Flaco se escucharon desde una torre de agua en West 86th Street, al este de Columbus Avenue, a las 3 a.m. del pasado domingo, según la cuenta de redes sociales Manhattan Bird Alert de David Barrett.

El viernes, el Flaco fue encontrado a unas cuadras de distancia.

Catrin Einhorn informes aportados.