El caso contra Lodi, uno de los mejores restaurantes de Nueva York, podría reducir las barreras a los sindicatos

La Junta Nacional de Relaciones Laborales presentó una denuncia contra el grupo de restaurantes de Nueva York liderado por el famoso chef Ignacio Mattos, alegando que incurrió en prácticas ilegales diseñadas para disuadir a los trabajadores de formar un sindicato en Lodi, en el Rockefeller Center.

Las 24 acusaciones, algunas de las cuales involucran al propio Mattos, incluyen monitorear las comunicaciones de los trabajadores, decirles a los empleados que el restaurante cerraría si se formara un sindicato y advertir a los trabajadores indocumentados que su estatus migratorio se vería afectado si se sindicalizaran.

Las prácticas alegadas constituyen tácticas antisindicales bastante comunes. Lo distintivo de este caso, sin embargo, es la nueva herramienta que la NLRB tiene a su disposición: su reciente decisión que reduce el listón para que un sindicato sea reconocido.

La decisión, conocida como la decisión cemex para la empresa de materiales de construcción contra la que se utilizó por primera vez en agosto pasado, permite a la NLRB ordenar a una empresa que reconozca y negocie con un sindicato – incluso cuando los trabajadores votaron en contra de un sindicato, como lo hicieron por estrecho margen el año pasado en Lodi – si el abogado de la junta El general puede demostrar ante un juez de derecho administrativo que la dirección utilizó métodos antisindicales ilegales que afectaron el resultado de las elecciones.

En abril, el director regional de la oficina del consejo en Manhattan, John Doyle, presentó una demanda solicitando una orden de Cemex. Jueces administrativos han impuesto órdenes de Cemex a tres negocios, pero este es el primer caso que involucra a un restaurante. Si un juez determina que Mattos Hospitality actuó ilegalmente, la empresa tendría que negociar con los trabajadores de Lodi, que se convertiría en uno de los pocos restaurantes independientes de Nueva York en estar sindicalizado.

La unidad de negociación sería pequeña, al menos inicialmente: unos 50 trabajadores en Lodi, de los 228 empleados de los tres restaurantes de Mattos Hospitality. Y un porcentaje significativo de sindicatos nunca obtienen un contrato, dijo Jeffrey Hirsch, profesor de la Universidad de Carolina del Norte que se especializa en derecho laboral y laboral.

Pero el precedente de una orden de Cemex contra un restaurante, dijo, podría inspirar a otros trabajadores de restaurantes a sindicalizarse. “Con Cemex, se pasa directamente a la negociación, y eso es un gran cambio”, dijo Hirsch.

La NLRB dijo que varios sindicatos nuevos han solicitado fallos de Cemex desde la decisión de agosto, y su abogado general actualmente está buscando órdenes de Cemex en una docena de casos en todo el país.

Mattos Hospitality dijo que no podía comentar sobre las acusaciones mientras el caso estuviera en curso. Pero señaló una declaración publicada antes de la votación sindical que decía: «Hacemos todo lo posible para garantizar que cada miembro del equipo sea tratado con dignidad y respeto, y que cada empleado tenga voz». »

“La elección de si el equipo desea estar representado por un sindicato es siempre suya y estamos comprometidos a preservar su derecho a tomar una decisión informada. El equipo de Lodi votó en contra del sindicato en una elección libre y justa administrada por la NLRB” (la votación fue 25-21 en contra del sindicato).

Chef innovador de Uruguay, el Sr. Mattos dejó su huella por primera vez en 2013 cuando abrió Estela, donde los invitados incluyeron los Obama. Ha aparecido regularmente en los medios de comunicación y en abril fue nombrado uno de los 100 personas culturalmente más influyentes en el país por Revista Cultivada.

Lodi, una cafetería italiana, fue uno de los primeros restaurantes en abrir como parte del reciente rediseño de alto perfil del Rockefeller Center Plaza. (El caso federal contra Lodi no incluye a Estela ni al tercer restaurante del Sr. Mattos, Otro paraíso.)

Las campañas de sindicalización localizadas han aparecido en los titulares, ya que los trabajadores en los puestos avanzados de grandes empresas como Starbucks Y Amazonas han ganado batallas de larga data. Sin embargo, según un estudio, sólo el 3,6 por ciento de los trabajadores de restaurantes estadounidenses están sindicalizados. Informe 2023 de la Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU., en comparación con el 10 por ciento de todos los trabajadores. Esto se debe en parte a que la industria de los restaurantes tiene una alta rotación y el número de trabajadores en los restaurantes independientes suele ser demasiado pequeño para que los grandes sindicatos puedan manejarlos.

Los trabajadores de Lodi están afiliados a Sindicato de Trabajadores de Hostelería — Sindicato de Trabajadores de Restaurantes, Local 1, un pequeño grupo fundado en 2020, en lugar de trabajar con un sindicato más grande. Esto puede ser adecuado para un restaurante pequeño, dijo Tareq Saghie, organizador de la conferencia en la ciudad de Nueva York. Centro de oportunidades de restaurantes Unitedun grupo de defensa y educación para trabajadores de la hostelería porque pone a los trabajadores en comunicación más directa con la dirección y permite la creación de un sindicato adaptado al tipo de restaurante.

Pero estos trabajadores no tienen ni la experiencia ni los recursos de un sindicato más grande como Únase aquí, Local 100que representa varios restaurantes bien establecidos en Nueva York, incluidos el Grand Central Oyster Bar y el Shun Lee Palace, dijo. Los trabajadores de Lodi dijeron que estaban ayudando a otros en al menos cuatro restaurantes de Nueva York a formar sindicatos.

Normalmente, cuando los trabajadores informan a un empleador que están organizando un sindicato, la dirección puede reconocer el sindicato o convocar elecciones.

En Lodi, el ambiente era relativamente amigable antes de que los trabajadores informaran a la gerencia sobre sus esfuerzos en enero de 2023, dijo Rose Thomas, panadera allí desde junio de 2022 hasta junio de 2023. «No teníamos ningún gerente gritando o abusando verbalmente o lo que sea. Estas líneas. Los empleados dijeron que buscaban salarios mejores y más justos, beneficios como seguro médico y condiciones de trabajo más seguras.

Pero una vez que la dirección convocó a elecciones sindicales, el ambiente rápidamente se volvió hostil, dijo la Sra. Thomas. Según la denuncia de la NLRB, respaldada por docenas de grabaciones, capturas de pantalla y declaraciones juradas de los trabajadores, los gerentes comenzaron a supervisar a los trabajadores más de cerca, haciendo referencia a mensajes de texto privados entre trabajadores y dándoles a los empleados la sensación de que estaban bajo vigilancia.

La denuncia dice que la dirección “apeló al prejuicio racial” para disuadir a los empleados de afiliarse al sindicato. En declaraciones juradas presentadas a la junta, los trabajadores dijeron que el restaurante contrató a un consultor antisindical, que se identificó con un nombre falso. El consultor mantuvo reuniones con empleados latinos –cuyas grabaciones fueron escuchadas por el New York Times– en las que les advirtió que no confiaran en sus colegas de habla inglesa que se habían sumado al esfuerzo sindical.

En entrevistas, los trabajadores latinos dijeron que Mattos invocó su identidad como inmigrante de habla hispana. Algún tiempo después del anuncio del sindicato, un trabajador dijo en una declaración jurada ante la junta que el Sr. Mattos corrió hacia él, lo señaló y le dijo: «Eso no se hace».

Eric Schmidt, camarero en Lodi, desempeñó un papel destacado en la organización del sindicato y tiene un segundo empleo como camarero en un restaurante. En un mensaje de texto de febrero de 2023 visto por The Times, Mattos le dijo a ese otro empleador que Schmidt lo había traicionado al ayudar en los esfuerzos del sindicato. La empleadora, que pidió permanecer en el anonimato, dijo en una entrevista que sentía que Mattos le estaba advirtiendo que no trabajara con Schmidt. (De todos modos, se quedó con el Sr. Schmidt).

El sindicato dice que tres cuartas partes de los trabajadores de Lodi firmaron tarjetas diciendo que querían que el grupo los representara. Pero los empleados votaron en contra del sindicato en febrero de 2023, y ese mes, los trabajadores comenzaron a presentar quejas por prácticas laborales injustas ante la Junta Nacional de Relaciones Laborales.

Un juez administrativo planea escuchar el caso a partir del 24 de junio, y podrían pasar meses antes de que el juez tome una decisión. Si el juez emite una orden a Cemex, Mattos Hospitality podría apelar la decisión ante la junta laboral en pleno y retrasar las negociaciones, dijo Hirsch, el profesor de derecho.

Una orden de Cemex “reduce las barreras” para una unión exitosa, afirmó. «No los disminuye a todos».

Christina Morales contribuyó con el reportaje.

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